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Décembre
2018

Saint Nicolas : les origines du Père Noël

L’image actuelle du Père Noël n’a pas toujours été celle que l’on connaît aujourd’hui. Au fil du temps et des croyances régionales, l’image du vieil homme barbu distribuant des confiseries aux enfants a en effet bien évoluée.

Le Saint protecteur des enfants

Son histoire commence au III siècle (270) en Lycie, région située au sud de l'actuelle Turquie où il est né. Saint Nicolas, alors évêque de la ville de Myre, est réputé pour sa bonté.

On raconte, que Saint Nicolas aurait ressuscité trois enfants tués par un boucher appelé « Zwarte Piet » en néerlandais, qu’on peut traduire par Pierre Lenoir. Ce dernier les aurait coupés en morceaux afin de les mettre dans son saloir et en faire du petit salé. Saint Nicolas, se promenant par-là à dos d’âne, découvrit ce que le boucher avait fait et ressuscita ainsi les trois enfants. Avec ce miracle de la résurrection, Saint Nicolas devint le protecteur des enfants. Pierre Lenoir lui, se vit enchainé à l’âne de l’évêque comme châtiment et condamné d’accompagner Saint Nicolas à distribuer ses récompenses et punir les enfants désobéissants. Ainsi naquit le fameux père Fouettard.

« Quand tu descendras du ciel »

La figure de Saint Nicolas prend sa source dans la traditionnelle nuit germanique du 5 au 6 décembre : Saint Nicolas, vêtu de son costume d’évêque, descend du ciel aux côtés de son âne, et de son acolyte le père Fouettard, pour se glisser dans les cheminées afin de distribuer des friandises et des cadeaux. Pour les enfants désobéissants, les friandises sont remplacées par du charbon (et ce, jusqu’à ce qu’ils promettent d’être plus sages).

Les fabuleuses histoires de Saint-Nicolas s'étendent et se racontent un peu partout en Europe. En France, il est fêté en Lorraine, en Alsace, en Champagne et en Franche-Comté. Au XIXe siècle, les Hollandais migrant aux Etats-Unis importent la tradition de «Sinterclaes» (Saint Nicolas en Hollandais), qui deviendra par déformation «Santa-Claus». Le mythe du Père Noël est créé.
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